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          >人物風采>青年女科學家風采
          顏 寧(2012)
          2013-04-01

          顏寧

          清華大學醫學院教授

          第九屆中國青年女科學家獎評審會評語

          經學科組評議,顏寧教授工作成績突出,在結構生物學領域做出重要貢獻。一致同意推薦為中國青年女科學家獎獲獎人選。

          在人類基因組的2萬多個基因中,約有30%編碼的是膜蛋白(即細胞膜上的蛋白質);而在FDA批準上市的藥物中,一半以上以膜蛋白為作用目標。很多基礎生命活動,都需要膜蛋白的參與:作為“載體”幫助營養物質分子完成跨膜轉運;作為“受體”,幫助傳導各種細胞信號;作為“通道”,精細調控小分子與離子在細胞膜兩側的濃度……

          然而,對于數量如此龐大、功能如此重要的膜蛋白,科學家對它們的精微結構和工作機理卻一直知之甚少??茖W家絕非對膜蛋白視而不見。相反,世界范圍內有許多研究膜蛋白結構的科研小組,但由于膜蛋白不容易提取、提純等問題,這些小組要么長期艱難跋涉,要么中途改弦易轍。當然,也有極少數出類拔萃的團隊屢有斬獲,清華大學醫學院的顏寧教授領導的研究小組,就是其中的杰出代表,他們用了不到5年時間,成功解析了5個重要膜蛋白的結構,并初步揭示其工作機理。

          2007年,不到30歲的顏寧回到本科時的母校清華大學,成為清華大學最年輕的教授、博士生導師,她在醫學院獨立建設并領導了一個實驗室,開始了她的獨立研究之路。選擇什么樣的研究課題,這是她面臨的第一個問題。此前7年,顏寧曾在美國普林斯頓大學一直致力于蛋白質結構研究,正因為這段經歷,她決定向結構生物學中最難的領域“開炮”——目標,膜蛋白。

          最初階段,顏寧帶領的小組并沒有死盯住一兩種膜蛋白不放,而是走了一條聰明的“篩選”之路:首先在一系列膜蛋白中,找出相對比較容易提純和結晶的,然后集中精力去解析它們的結構和功能。這種聰明的“篩選”策略再配以團隊成員的不懈努力,豐碩的結果就接踵而至了。兩三年間,顏寧的團隊就相繼破解了3個膜蛋白的結構——2009年的甲酸轉運蛋白FocA,2010年的巖藻糖轉運蛋白,以及2011年的尿嘧啶轉運蛋白UraA。

          隨著對膜蛋白研究經驗的積累,顏寧的團隊在這一領域越來越駕輕就熟,于是她開始朝著“覬覦已久”的兩個目標開進:葡萄糖轉運蛋白和電壓門控離子通道。研究很快取得了突破。2012年,她兩次在《自然》雜志發表研究論文,報道了NavRh(電壓門控鈉離子通道NaChBac的細菌同源蛋白)和Xy1E(葡萄糖轉運蛋白GLUT1-4在大腸桿菌中的同源蛋白)結構和功能。

          短短5年,從“白手起家”到連續突破,似乎幸運之神一直眷顧著顏寧。當回顧這段“充滿運氣”的經歷時,她說:“我真正的運氣在于培養了一批很好的學生,他們肯干、能干,最關鍵的是不畏艱難。其實現在想想,很多人覺得膜蛋白難,可能是最開始就被嚇住了,沒人敢去做?!贝_實,只有不畏艱難,才有可能創造卓越。顏寧和她的團隊已經證明了這一點,相信她們還將繼續變更多的不可能為可能,為藥物開發提供越來越多的理論依據。




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